02 octubre 2014

Una noche en Ferguson: balas de goma, gas lacrimógeno, y una celda por Ryan Devereaux (The Intercept)

El autor detenido por un equipo táctico del 
 Departamento de Policía del Condado de St. Louis, 
explica a un  policía como apagar su cámara digital.
Foto: David Carson/St Louis Post Dispatch/Polaris

A Night in Ferguson: Rubber Bullets, Tear Gas, and a Jail Cell 
por Ryan Devereaux (The Intercept)
Una noche en Ferguson: balas de goma, gas lacrimógeno, y una celda
«A última hora de la tarde del lunes, después de que muchos de los principales medios de comunicación que cubrían las protestas en Ferguson, Missouri, habían dejado las calles para transmitir desde sus platós cerca del centro de mando de la policía, oficiales fuertemente armados empezaron a recorrer las calles de los suburbios en vehículos blindados, persiguiendo a manifestantes, lanzando gases lacrimógenos en las calles residenciales, y disparando a los periodistas.
Sus esfuerzos dieron como resultado uno de los días con mayor número de arrestos nocturnos desde que hace 10 días comenzaron las protestas por la muerte del adolescente afroamericano desarmado Michael Brown por parte de un policía blanco de Ferguson, Darren Wilson. Aproximadamente a las dos de la madrugada, hora local, el capitán de la Patrulla de Caminos de Missouri, Ron Johnson, anunció en una conferencia de prensa que 31 personas habían sido detenidas en el transcurso de la noche (NBC News informó después de que, de acuerdo con registros de la cárcel, el total real fue más del doble). No he podido asistir o informar sobre la conferencia de prensa de Johnson porque yo era una de esas personas.
Esto es lo que sucedió.

Más o menos a media noche, los manifestantes y periodistas se reunieron en la Avenida Florissant W., que ha sido la zona cero de las protestas. Después de que se creara una pesada nube de gas lacrimógeno, los funcionarios policiales comenzaron a anunciar por megafonía que tenían la intención de limpiar la zona, citando un "problema de seguridad pública." Cuando algunos reporteros solicitaron una aclaración, varios oficiales de alto rango se refirieron a "disparos de armas de fuego", aunque no ofrecieron más detalles. Los equipos de noticias por cable en la calle desmontaron sus equipos y se marcharon, al igual que casi todos los demás.
Lukas Hermsmeier, un periodista alemán de Bild, y yo nos metimos en el coche de alquiler que compartíamos y decidimos ir al "centro de mando" que las autoridades locales han puesto en marcha para los periodistas en el estacionamiento de un centro comercial cercano. Después de recoger a otro periodista y acercarlo a su coche, buscamos una vía rápida hacia el centro de mando que no necesitara ir por la problemática Avenica W. Florissant. A medida que nos abrimos paso a través de las calles laterales del barrio, observamos que un pequeño contingente de manifestantes había vuelto.
Al cruzar W. Florissant, oí a un policía anunciando por un altavoz: "Ésta es la última advertencia." Mi primera reacción fue detener el auto y documentar todo lo que estaba a punto de suceder. En las protestas, los casos más graves de violencia o de detención ilegal se producen a menudo después de que las cámaras se han ido. Aparcamos el coche y nos bajamos. 
Había aproximadamente dos docenas de escandalosos manifestantes reunidos en medio de W. Florissant a lo largo de su lado este. Tenían su propio megáfono que estaban usando para burlarse de la policía. Estaba claro que algunos habían estado bebiendo. Uno de ellos prendió fuego a un contenedor de basura. Habían sido arrancadas un par de señales. Al menos una persona arrojó una botella de vidrio que aterrizó más o menos a bloque y medio de los oficiales
En el otro lado de W. Florissant, por su parte, se habían reunido otro grupo diferente de manifestantes, todos con camisetas a juego. Estaban claramente disgustados por el comportamiento de sus homólogos del otro lado de la carretera. Una mujer joven de este grupo salió a la calle para recuperar las señales que habían sido arrancadas y permaneció en medio de la calle. Crucé W. Florissant para ver si podía entrevistarla. 
Estábamos en la acera charlando cuando la policía comenzó a disparar gases lacrimógenos en nuestra dirección. La mujer y sus amigos comenzaron a correr hacia un lugar seguro, lejos de W. Florissant y lejos de nuestro coche de alquiler. La seguí, sin dejar de hacer preguntas mientras corríamos hacia Gage Dr., que corre paralela a W. Florissant. La joven y sus amigos decidieron que no era un lugar seguro, se metieron en un coche y se fueron.  
El autor siendo transferido a una furgoneta policial. 
Foto: David Carson/St Louis Post Dispatch/Polaris

Hermsmeier y yo estábamos atrapados. La policía había comenzado a moverse hasta W. Florissant en sus vehículos blindados. Siguieron disparando botes de gas. Entre pausas cortas, los ruidosos manifestantes que quedaban lanzaban huevos a la policía desde las sombras. Quería saber lo que la policía estaba disparando a la gente por lo que me puse a buscar pruebas. Encontré un bote caliente todavía echando humo y le tomé una foto durante una pausa en los disparos.
La calle, y al parecer toda el área, se estaba llenando rápidamente de humo. Vehículos blindados se acercaban acelerando hacia nosotros, disparando de vez en cuando gases lacrimógenos a su paso, nos pusimos a cubierto detrás de cualquier cosa que pudiera evitar que un bote metálico se estrellara contra nuestros cráneos.
La situación no se veía o se sentía bien. Hermsmeier y yo teníamos toda una calle llena de gases lacrimógenos y vehículos blindados entre nosotros y el coche que nos llevaría a casa. La policía comenzó a cerrar W. Florissant y a abrir fuego con botes de gas a objetivos invisibles de la densa zona residencial. En un momento dado, uno de los botes pareció iniciar un pequeño incendio en la entrada de una casa.
Decidimos que nuestra mejor opción era caminar hacia el norte por Gage Dr. con la esperanza de salir del muro de gas y buscar una ruta segura a nuestro coche. No lo conseguimos. Entre el espacio que dejaban las casas pudimos ver los vehículos blindados recorriendo rápidamente arriba y abajo W. Florissant, que transcurría paralela a nosotros. Dos giros y la policía nos encontraría fuera de la calle principal y, pudiera ser que nos disparara. Nos pusimos a cubierto detrás de un gran árbol por si los disparos empezaban de nuevo. 
Fue entonces cuando uno de los vehículos blindados regresó al barrio, esta vez por delante de nosotros, moviéndose lentamente en la dirección en la que íbamos a pie. Con sus luces de alta potencia escaneando el barrio, la única opción que teníamos era darnos a conocer como miembros de la prensa y esperar que no dispararan. Salimos de las sombras, con las manos en alto, y comenzamos a gritar una y otra vez "¡Prensa!", "¡Periodistas!" y "¡Somos medios de comunicación!". Un oficial en la parte superior del vehículo giró su luz sobre nosotros. Después de una pausa, nos hizo señas para que siguiéramos caminando. Seguimos caminando, con las manos todavía en altogritando que éramos periodistas.
Con rifles apuntando hacia nosotros, dimos vuelta a la derecha en Highmunt Dr., en dirección a W. Florissant, y hacia otro vehículo de la policía, que tenía más armas apuntando hacia nosotros. Mientras caminábamos, escuché un estallido y sentí un escozor en la parte baja de la espalda. Salté por instinto, y me di cuenta de que los oficiales detrás de nosotros, los que nos habían pedido que siguiéramos a delante, nos habían disparado con lo que creo eran balas de goma. A mí me golpearon una vez y a Hermsmeier dos veces. 
El disparo dejó un moretón, pero todos las armas apuntándonos hacían que no pensáramos en eso. Estábamos asustados. La policía, sin que hubiéramos escuchado órdenes expresas, había demostrado claramente su voluntad de dispararnos. Con varios policías también armados acercándose, nos pusimos detrás de un coche, esperando más disparos. La policía vino hacia nosotros apuntándonos directamente con sus armas. Volvimos a repetir que éramos periodistas. Nos sacaron de detrás del coche, nos llevaron a sus vehículos blindados, con las manos atadas detrás de la espalda.
La policía nos metió en un vehículo conocido como Bearcat y nos trasladaron al centro de mando. Nos sentamos al lado de un hombre con una enorme máscara de gas que le daba el aspecto más de un personaje de ciencia ficción que de un oficial de policía. Nos preguntó qué estábamos haciendo cuando la policía había dicho a la gente que se fuera. Le respondimos que estábamos haciendo nuestro trabajo.
Fue en el centro de mando, un estacionamiento suburbano inundado de luz de neón y hombres camuflados, donde nos enteramos de que íbamos a la cárcel. Nadie nos leyó nuestros derechos. Más tarde se nos informó de que -como casi todos los demás en nuestra celda- estábamos detenidos por "negativa a dispersarse." 
Cuando llegamos a la cárcel, una oficial tomó todas mis pertenencias y las puso en una bolsa, y me dijo que yo era libre para hacer mi única llamada telefónica. Cuando le dije que el número de teléfono de mi abogado estaba en mi billeterarespondió que era demasiado tarde (consejo: escriba el número de teléfono de su abogado con un rotulador que no se borre en el brazo). La única forma en que mi editor se enteró de que yo había sido arrestado fue porque David Carson, un fotógrafo del Louis Post-Dispatch St. (que tomó las fotografías de este post), pasó a estar integrado en el equipo táctico que nos arrestó. Mientras estábamos en el centro de mando, le pedí que publicara la noticia de nuestros arrestos a su cuenta de Twitter. (Gracias, David.)
Fuimos encarcelados con una representación transversal de los manifestantes Ferguson. La mayoría de nuestros compañeros de celda eran afroamericanos y de Ferguson o áreas circundantes, aunque también había algunos hombres blancos en la mezcla. Había tres veteranos recién licenciados en nuestro grupo y un miembro en servicio activo. No sé cuántos -si los había- de los hombres que estaban en la cárcel habían participado en la violenta y destructiva protesta que vi. Pero lejos de ser los criminales endurecidos que alguien podría imaginar, estos jóvenes -la mayoría de los cuales nunca se habían visto antes- se ofrecían apoyo mutuamente. Eran amables unos con otros.
Había un montón de humor en el grupo, a pesar de que estaba todo coloreado por un reconocimiento tácito de que, para una determina parte de los hombres, pasar un tiempo en la celda de una cárcel es un hecho inevitable de la vida. Uno de nuestros compañeros de celda, un joven veterano afroamericano que había sido apresado protestando, fue encerrado en la cárcel para un servicio obligatorio de 72 horas debido a una orden pendiente por un cambio de carril ilegal. Ferguson se apoya fuertemente en las tasas judiciales para generar ingresos, y las paradas de tráfico son un componente clave.
Hermsmeier y yo salimos de la cárcel esta mañana. Ninguna de las otras personas que todavía están allí, por lo que yo , trabajan para medios de comunicación u organizaciones de alto perfil bien financiados. Pocos son blancos. Las preocupaciones que estos hombres plantearon -y la intensidad con la que se vive este momento en Ferguson- son muy profundas. Varios citaron el desproporcionado número de controles de tráfico a los hombres jóvenes de color como un problema específico. En un nivel más fundamental, sus quejas se centraron en una supuesta falta de respeto por parte de la policía que ha jurado proteger a sus comunidades, la sensación de que se podía hacer con ellos cualquier cosa y que no habría respuesta. Un joven afroamericano del área estaba contento de ser arrestado por una causa; comparó la situación con ir a la cárcel con el Dr. Martin Luther King, Jr.
Ni uno solo de estos hombres, a través de nuestras horas de conversaciones, expresaron el deseo de aflojar. Esto no va a terminar pronto